#Mauritania’s MCM: Digging for minerals, burying the truth


High on the very long list of taboo subjects in Mauritania is any shadow of doubt or suspicion concerning the cash cows of the mining industry. A recent post highlighted just some of the issues with Canada’s Kinross Gold. Now it’s time to put First Quantum Minerals‘ subsidiary Mauritania Copper Mines (MCM) under the spotlight. The Guelb Moghrein copper-gold operation near the town of Akjoujt in Mauritania, 250 kilometres north-east of the nation’s capital, Nouakchott,  is 100% owned by MCM.

Buried Truth

Friends transport murdered mining worker Mohammed Ould Machdhoufi’s shrouded body

The problem is not that no one dares to speak out about the unfair recruitment practices, inadequate labour conditions, low rates of pay, corrupt financial dealings or environmental pollution; it is that whenever anyone does try to confront these issues, they are ignored or silenced. And that includes being killed in cold blood, which is what happened to Mohamed Ould Machdhoufi, when the national guard staged a dawn raid on a peaceful sit-in by MCM copper mining workers, killing Ould Machdhoufi and wounding several others. The authorities infuriated people by declaring the cause of death to be “unknown”.

Mining workers’ union rep Ethmane Ould Kreivit

First Quantum Minerals of Canada, then aggravated the situation by issuing a press release that made no mention of the death or injuries, and claiming the strike was illegal. Several workers, including union leader Ethmane Ould Kreivit, were attacked in a subsequent protest, and jailed for several days. On his release, the union leader was prevented from entering the workplace. When agreement to return to work was finally reached, MCM deducted more days’ pay than had been lost. Mr Krevit was then sidelined from official meetings and unfairly dismissed. He is now in the process of taking legal action against MCM and remains one the most active and engaged union leaders in the country.

Health Scares

Injured MCM mine worker Mohamed Ould Khatari

A general and persistent lack of concern for worker health and safety is illustrated by the case of MCM mine worker Mohamed Ould Khatari, who developed painful skin lesions after being exposed to a powdered chemical at work, and was told to take a couple of painkillers. Additional risks to the environment and the health of the local population and livestock can not be ignored. There are reports of elevated incidence of maternal and child heath problems, including miscarriages, infant deaths, asthma, headaches and other debilitating illness, among the population close enough to the mine to be affected by soil, water or air-borne toxins. Several herds of camel have been wiped out by sudden and mysterious fatal diseases. The typical response to these problems is to repeat benevolent-sounding statements reminding us that MCM has built a hospital or that the government has plans for veterinary care provision. But the hospital stands empty, and the sparse veterinary care is restricted to vaccination programs against cattle disease, not treatment for arsenic, cyanide or other chemical poisoning.

Conspiratorial Cover-up

Typical scene from the MCM mining dump near Akjoujt

As an example of the system’s obvious compliance in covering up valid concerns, I cite the example of an unresolved court case brought against MCM five years ago for creating an environmental hazard. The court ordered an investigation by three experts but mandated the plaintiff to bear the entire cost – an unprecedented situation. According to the lawyer for the case [ar], Ahmed Ould Mohamed Lemine, the medical expert refused to prepare a report at all, and was openly supportive of the defendant,  MCM. However, the agricultural expert presented his findings, which established the presence of contamination in the region, and negligence on MCM’s part to enact safeguards to limit the spread of toxins, but his report was ignored by the authorities. The lawyer points out that this report also reveals that there is no environmental strategy or plan in place, despite claims that US$925,000 has been allocated to post-operation restoration.

The third expert identified risks from industrial wastes but required further laboratory analysis which is not available in Mauritania. No further action was taken because no one is willing to bear the costs. The president of MCM, Philippe Pascal, had promised in June 2012 that an environmental study would be published within two months. The report has not materialised. As I write, the 2nd Mauritanian Mining & Oil and Gas Conference & Exhibition opens at the Palais des Congrès in Nouakchott. I hope the delegates from MCM and Kinross will attend Wednesday’s sessions on the importance of health and environmental safety.

Silenced Voices

Consider the current campaign initiated by activists wishing to bring these issues to the attention of the country, the region, and the world. They devised a week-long “blogathon” which has received numerous mentions from certain news sites in Mauritania, but not in the sites that carry advertising paid for by MCM or Kinross, and none from sites owned or operated by the “big tent” elites who also benefit from patronage of these major foreign companies.

Al Jazeera, Radio France International and Reuters have all confided in Mr Lemine that the state refused to grant them permission to visit either MCM in Akjoujt or Kinross Gold in Tasiast. He regards this as significant and potential proof, not only of the existence of problems and scandals, but of collusion between the mining companies and the state.  As for rest of the international media, it’s the same as any other week. If it doesn’t concern a terrorist threat or a Libyan fugitive from justice like Al Senussi, no one is interested. But from an ecology, environment, or labour activist standpoint, these mining companies are also terrorists and fugitives from justice in their own way.


Tout sur MCM en 12 questions


1. Qui est MCM ?

L’exploitation du minerai de cuivre d’Akjoujt était jusqu’en 2004 assuré par la SAMIN et la GEMAK, date à laquelle l’État mauritanien a cédé l’ensemble de ses parts à la Wadi Al Rawda Industrial Investments pour la misérable somme de 900 000 dollars.

En 2005, l’État  transfère la concession de l’exploitation de la mine d’Akjoujt à un conglomérat minier la MCM dont Wadi Al Rawda Industrial Investments détient 19% du capital.

2. Qui sont les actionnaires de la MCM ?

La MCM est entièrement détenue par des capitaux étrangers. Au départ, la société canadienne First Quantum Minerals Ltd disposait de 80%, la société émiratie Wadi Rawda de 19% et la société australienne General Gold International de 1%. Mais ces actions ont été rachetées par La First Quantum Minerals lors d’une OPA sur les actions des autres entreprises. Lors de ce raid boursier, MCM a usé de 63 millions de dollars pour parvenir à ses fins. Pour information, l’Etat mauritanien n’a bénéficié d’aucun dollar de retombée de cette opération

3. Qui est la First Quantum ?

La canadienne First Quantum qui détient l’intégralité du capital de MCM est une société connue au niveau mondial par ses pratiques douteuses (exemple Zambie, RDC, Ghana, Sierra Leone…). Cette réputation repose sur son expertise en évasion fiscale et la transgression des législations nationales. A ce propos l’écrivain canadien Alain Deneault lui décerne une couronne dans son ouvrage : «Noir Canada. Pillage, corruption et criminalité en Afrique».

4. Combien rapporte le contrat avec la MCM à l’État mauritanien ?

Le contrat avec MCM rapporte à l’État mauritanien moins d’un milliard d’ouguiyas alors que la MCM engrange plus de 200 milliards d’ouguiyas. Cherchez l’erreur ! En somme, l’État reçoit 2 malheureux % de la production après déduction de toutes les charges et autres coûts d’exploitation.

5. La MCM crée-t-elle des emplois ?

La MCM s’adresse à des sous-traitants locaux, moins regardants sur les exigences en matière d’emploi. La MCM, en une pierre deux coups échappe aux charges patronales et sociales et dispose, abondamment, d’une main d’œuvre discount sous payée et sur  exploitée.

Au demeurant, ceux qui y travaillent peuvent l’attester. Les conditions de travail ne sont accompagnées d’aucune mesure de prévention ou de prise en charge médicale en cas d’accident malgré le maniement récurrent d’explosifs et l’usage plus qu’habituel de produits toxiques. Dans ces conditions le travailleur mauritanien de base peut très vite perdre la vie en essayant de la gagner.

6. L’État mauritanien peut il contrôler les activités de la MCM ?

C’est là où le bas blesse. L’État mauritanien n’a aucun moyen légal pour contrôler MCM. Celle-ci est affranchie de tout contrôle. Ses comptes ne sont ni vérifiés ni audités. Ses activités ne sont pas contrôlées pour examiner leur conformité avec les exigences en matière de respect de l’environnement. La production de MCM n’est pas connue et l’on ne sait que peu de choses sur la quantité produite. L’entreprise opère de manière mystérieuse et ses employés internationaux ne fréquentent pas ces pestiférés d’ouvriers mauritaniens. Ils vivent en vase clos au point que tout ce qu’ils consomment est importé d’Europe. Sans doute parce qu’ils en savent un rayon sur l’intoxication qu’ils infligent au milieu environnant. C’est en effet moins risqué que d’être contaminé par le cyanure ou l’amiante en consommant des produits locaux copieusement dopés par les nuages toxiques. Les informations dont disposent le gouvernement et sur la base desquelles sont indexées les royalties sont communiquées par MCM elle-même. Les quantités, la composition de l’or, les risques sur l’environnement…circulez y a rien à voir. Prière de se renseigner auprès de MCM. Le gouvernement mauritanien   n’a pas accès aux containers envoyés via le port de Nouakchott, ils sont scellés à Akjoujt en présence des expatriés exclusivement, aucun national n’est admis à assister à cette opération. Le gouvernement ne connaît même pas destination finale des précieuses cargaisons. De même, certains secteurs des sites sont absolument interdits d’accès aux  curieux mauritaniens.

7. Les activités de la MCM sont-elles dangereuses ?

Dangereuse, c’est peu dire pour qualifier MCM. Akjoujt est sans doute la ville la plus sinistrée de la Mauritanie, abandonnée par les siens, un lieu de passage express pour les autres, personne ne veut y rester plus d’une heure. Le climat et l’environnement sont peu hospitaliers, les braves habitants de ce bourg  en savent quelque chose, eux qui inhalent un air lourdement plombé. Même l’eau est infectée. Si ce ne sont pas les employés morts de manière subite et suite à des fièvres mystérieuses, ce sont les populations qui souffrent de démangeaisons et de troubles inexpliqués, ou bien les camelins qui sont décimés par troupeaux entiers et de manière inexpliquée.

Il est aujourd’hui avéré que MCM utilise des produits hautement nocifs dans l’exploitation des mines. Pire encore, elle déverse, à ciel ouvert, les déchets toxiques dans des zones à proximité de Nouakchott. Même les nappes phréatiques sont contaminées par le cyanure ou l’arsenic et autres  poisons aux noms exotiques. Il faut dire que MCM ne respecte aucun cahier de charges en matière de respect de l’environnement et agit en toute impunité, avec la complicité des plus hautes autorités du pays, notamment le ministère de l’environnement (sic) qui ne trouve rien à redire. Au contraire, ses col-blancs d’experts s’évertuent à vanter la qualité du respect scrupuleux par MCM de l’écosystème.

8. La MCM a-t-elle contribué au développement de la région d’Inchiri ?

Les principales victimes de l’exploitation forcenée des mines sont les habitants de l’Inchiri et la ville-fantôme d’Akjoujt. Ce qui vous frappe à votre arrivée dans cette ville c’est l’absence de signes extérieurs de la prospérité. Les retombées financières sont captées à Nouakchott par la meute de courtiers et  intermédiaires véreux..

Même la très longue et monotone route Nouakchott-Akjoujt qui devait être réhabilitée au terme de la première convention n’a bénéficié que d’un lifting, un vrai ravalement de façade. La convention stipulait que la MCM verserait une contrepartie financière de 1,5 millions de dollars par an à l’ATTM. Celle-ci se chargera de réhabiliter et d’entretenir la route. C’en est trop pour la MCM et il n’ya pas de petits profits. Pour se désengager et ne pas payer cette contrepartie la MCM a mobilisé ses redoutables réseaux à Nouakchott. La convention est abandonnée au profit d’un accord signé le 22 février 2009 entre la Mauritanie et MCM précisant que celle-ci devrait réhabiliter 30 km par an, avec à la clef la création de 140 emplois.

Mais la MCM se dérobe et propose de réhabiliter la route en utilisant un revêtement (bicouche) de qualité médiocre et surtout pas cher du tout alors que l’accord était établi sur la base d’un revêtement qu’on appelle « enrobé », plus cher, plus résistant et surtout adapté aux températures élevées et à un usage fréquent tel que celui que les camions de la MCM infligent à la route. Le ministère de l’équipement était dans un premier temps monté au créneau en s’opposant à cette modification. Là aussi, MCM a su frapper aux bonnes portes et le même ministère a fini par se déjuger, toute honte bue, et accepter comme par enchantement la solution « technique » proposée par MCM. Cela donne le résultat que vous connaissez. Une route ennuyeuse qui ne ressemble à rien, plus colmatée que réhabilitée.

9. La MCM bénéfice-t-elle d’avantages indus et injustifiés de la part de l’État mauritanien ?

La liste des « petits arrangements entre amis » est loin d’être exhaustive. Elle donne un tout petit aperçu des privilèges dont bénéficie MCM. Elle est exonérée d’impôts sur le revenu des sociétés jusqu’au 20 février 2012. Elle peut utiliser gratuitement le Port de Nouakchott, peut importer des équipements en franchise, exonérés de taxes douanières. La générosité des négociateurs de la convention n’a pas de limites…

Par ailleurs, la MCM n’est pas tenue pour responsable de la dégradation de l’environnement résultant des « travaux antérieurs ». Cette formule fumeuse figurant dans la convention permet de mettre tout sur le dos des  sociétés qui exploitaient les mines avant la MCM.  Et vous me direz qu’entre le passé, le présent et le futur, en termes de dégradation environnementales la frontière est difficile à tracer. Allez « dater » le poison dans le sang d’un pauvre ouvrier et amusez-vous à remonter à l’auteur du crime.

Aussi, le nouveau code minier impose aux sociétés exploitantes de céder au moins 7 % de leur capital à des nationaux ou à l’État mais cette disposition ne s’applique pas à MCM.

Certains experts considèrent la convention qui lie notre pays à la MCM comme la plus avantageuse au monde pour une société de mines. Normal, que la MCM met les bouchées double et impose un rythme infernal de production et d’acheminement de containers  MCM comme si elle voulait épuiser la mine sous la convention actuelle considérée par

10. Existe-t-il un lobby qui protège MCM ?

Il existe bel et bien aujourd’hui un lobby puissant qui protège MCM ; On retrouve ses tentacules à tous les niveaux de l’administration. Les rapports complaisants des ministères des mines, de l’environnement, de l’équipement… permettent d’apposer un label de respectabilité sur les activités de la MCM. Des autorités régionales, en passant par les « péages de police aux douaniers du port ainsi que les hauts fonctionnaires de l’État…toute cette armada est mobilisée pour protéger MCM qui sait se montrer très généreuse dès que le besoin s’en ressent.

11. La grève actuelle annonce-t-elle un tournant ?

Les travailleurs de la société d’exploitation des mines du cuivre d’Akjoujt (MCM) sont entrés dans une grève dure le 21 décembre 2011 pour exiger la satisfaction de leur plateforme revendicative en 21 points. La MCM ne veut pas ouvrir de négociations et affiche un mépris ostentatoire pour les demandes sociales des travailleurs. Des consignes venant du sommet de l’État auraient été données aux autorités locales pour faire échouer le mouvement et contraindre les travailleurs à renoncer à leur action. Autorisation de faire usage de tous les moyens : un peu la carotte et copieusement le bâton. Face à ces manœuvres pour les démobiliser, les grévistes semblent déterminés ce qui peut constituer un tournant fatal pour MCM.

12. MCM  menace de quitter le pays, est-ce grave ?

Pour 2012 en guise de cadeau de début d’année, MCM agite l’étendard du chômage massif et menace de quitter le pays si l’on continue à la contrarier. Ses dirigeants font du chantage en espérant plier les grévistes et pousser le gouvernement à intervenir. Ils cherchent parallèlement à discréditer le mouvement de grève auprès de l’opinion et que celle-ci se mobilise pour supplier MCM de rester, au nom des intérêts vitaux du pays.

Eh bien non. Au revoir MCM, Dégage et surtout Merci. Merci de donner un peu de répit à notre sous-sol, notre biodiversité, notre santé.

MCM la porte de sortie, c’est par là !

فى ستين داهية

إذا ذهب الحمار بأم عمر فلا رجعت ولا رجع الحمار

via 11 Tout sur MCM en 12 questions.

Mauritania Mining Secrets – Grave Excavations


Mauritanian Copper Mines (MCM) says that the need for expansion of operations in Akjoujt requires excavation of new areas to act as a dumping ground for chemical waste products: scrap metals that have been processed with chemicals, including arsenic.

This situation caused MCM to expand on the west side of the plant, a region where scattered groups of graves are located, according to a survey.

The desecration of graves during an excavation project by a mining company in Mauritania has caused a great deal of controversy and ill will towards the company. (Al Arabiya)

The desecration of graves during an excavation project by a mining company in Mauritania has caused a great deal of controversy and ill will towards the company. (Al Arabiya)

The desecration of graves during excavation operations by MCM in Mauritania has infuriated locals and placed the company between a rock and a hard place as rights organizations threatened the exposure of health and environment violations.

Residents of the Inchiri region in western Mauritania have recently opened fire on Mauritanian Copper Mines after it dug into several graves and moved their contents without their knowledge.

In response to the accusations, the company stated that surveys and studies revealed that several parts in the Inchiri region are rich in copper and gold. These parts, they added, had several scattered graves ─ mostly of nomads and shepherds who died on the way to another destination ─ which is why it is difficult to find their families and obtain their approval.

The company then submitted an official request to the Ministry of Oil and Mining to excavate in this area and dig into the graves. The ministry referred the request to the Ministry of Islamic Affairs for religious advice regarding the desecration of the graves and which, in turn, referred the issue to the Mauritanian Islamic Scholars Union. The final verdict was that digging the graves was permissible as long as it will be done for the sake of public interest.

Despite getting official permission, the company started its excavation in absolute secrecy for fear of infuriating the residents in the area or in case any of the deceased’s families are still around.

Local authorities formed a committee made up of a representative of the Ministry of Islamic Affairs, a doctor, a clerk, and manual laborers. Since the beginning of November, the committee has been overseeing the transfer of the contents of the graves in the area in which the company will start its excavations. The company was also planning to pay compensations for any of the families of those buried in the graves in case they still live in the area after the transfer was over.

However, the committee’s hopes to accomplish the mission discreetly were dashed when the media got wind of the grave digging process and Mauritanian public opinion was outraged by such an unprecedented action.

The desecration of graves is new to Mauritania even though it is quite common in other Arab countries, said researcher Mohamed Olu Adomo.

“Some countries allow construction operations at grave sites to solve population problems and make new lands available to people who have nowhere else to go, but this is not the case in Mauritania,” he said.

Olu Adomo explained that Mauritania is full of sites that are rich in several kinds of metals, so there was no necessity in choosing regions that house graves for excavation. Mauritania is an Islamic Republic over a million square kilometers in area and has one of the lowest population densities of any inhabited country in the world.

“Graves are sacred and they are the property of those buried in them. They should never be desecrated and their contents cannot be transferred unless it is an emergency.”

Olu Adomo pointed out the difference between bodies that have turned into dust and those whose remains still exist and said that only in the first case can digging be done, and then too, only if cause for necessity is established.

“Digging into graves with remains will terribly hurt the feelings of the deceased’s family and will violate the sanctity of the dead body.”

The grave digging incident opened a Pandora’s Box for the copper company and other mining companies as activists and non-governmental organizations launched a campaign to expose the violations committed by those companies.

Campaigns focused on the chemicals and toxins those companies use or leave behind and which have serious, sometimes fatal, effects on the people, the environment, and livestock.

Activists who led the campaigns referred to reports issued by several mining and environment experts and which accused mining companies of violating international standards. This, they said, especially applies to the methods those companies use to dispense of their waste and the way they turn areas of land to open waste dumps. These practices, researchers point out, have detrimental effects on arable land and potable water.

Mauritania is known for the abundance of metals in its land. Last year alone, 11.1 million tons of iron, 330,000 tons of copper, and 7.311 tons of gold were excavated.

The number of companies working in mining in Mauritania has reached 55, granted a total of 197 excavation permits.

Main story translated from Arabic by Sonia Farid for Alarabiya

Additional information tranlsated by lissnup from original article by Mohamed Abdel-Kader, Akjoujit in ani.mr